La fascinante comunicación entre las ballenas: ¿por qué cantan?

Su canto, que incluye especies como la jorobada, azul, gris, minke, de aleta o rorcual boreal/austral, cautiva a la sociedad desde que los primeros pescadores comenzaron a atravesar los mares.

Por Canal26

Miércoles 21 de Febrero de 2024 - 16:45

Ballena Minke- Rewilding Argentina Cómo es la comunicación entre las ballenas. Foto Rewilding Argentina.

Las ballenas siempre fueron cetáceos rodeado de misterios. Ahora, un equipo internacional de investigadores logró descifrar el fascinante mecanismo fisiológico del canto con el que las ballenas barbadas se comunican bajo el agua, y el sorprendente resultado que ofrece valiosas claves para la conservación de estos cetáceos. El mismo fue publicado en la revista Nature.

El canto de las ballenas barbadas (misticetos) entre las que se incluyen especies como la jorobada, azul, gris, minke, de aleta o rorcual boreal/austral, cautiva a la sociedad desde que los primeros pescadores comenzaron a atravesar los mares.

En aquellos tiempos, exentos de la contaminación acústica actual, el imponente silencio del mar en calma se interrumpía en las jornadas de pesca con espeluznantes sonidos que reverberaban bajo el casco de las embarcaciones, y que los pescadores atribuían a la existencia de fantasmas o monstruos marinos.

Ballenas Patagonia Azul. Foto: Rewilding Argentina Canto de ballenas. Foto: Rewilding Argentina

Los primeros micrófonos acuáticos (hidrófonos), que comenzaron a usarse para detectar icebergs tras el hundimiento del Titanic y se perfeccionaron en las dos guerras mundiales para localizar submarinos, desvelaron que aquellos sonidos no eran de monstruos, sino de los cantos con los que estas ballenas se comunican en la opacidad submarina.

A partir de los años 60, el análisis de especímenes varados permitió a los científicos contar con una foto anatómica bastante precisa de las barbadas, pero el mecanismo fisiológico que produce el canto fue un gran misterio hasta hoy, explicó Coen Elemans, biólogo de la Universidad del Sur de Dinamarca.

Ballenas Patagonia Azul. Foto: Rewilding Argentina

Te puede interesar:

"Ballenas abuelas": descubren que algunas especies de estos cetáceos alargaron su vida para cuidar a sus nietos

La respuesta a este gran misterio

Ahora bien, la clave del canto está en la laringe: mientras las ballenas dentadas (odontocetos) desarrollaron un órgano vocal nasal, las barbadas usan la laringe para producir sonidos. Los estudios anatómicos previos describían la laringe de las barbadas, pero no la asociaban a la producción de sonido.

Ballena. Foto Twitter @datocurioso Las ballenas barbadas usan la laringe para producir sonidos. Foto Twitter @datocurioso.

El destino quiso que en 2018 un ejemplar de la tercera ballena barbada más grande, un rorcual boreal, acabara varado en Odense (Dinamarca) junto al laboratorio de Elemans, experto en el estudio de la comunicación y conducta de estas criaturas, y que al año siguiente otra ballena jorobada corriera la misma suerte en ese lugar.

Estos dos ejemplares, junto con otro de ballena minke que quedó varada en la costa escocesa en 2018, sirvieron para descubrir que las barbadas poseen en su laringe una estructura en forma de U “equivalente a nuestras cuerdas vocales” de la que sale el canto, que heredaron de los mamíferos terrestres hace 40 millones de años.

Ballena. Foto: Rewilding Argentina.

Te puede interesar:

Japón: el calentamiento global provoca que aumente el número de ballenas varadas en el oeste del país

El sentido del canto

"A diferencia de las cuerdas vocales típicas de otros mamíferos, el pliegue en U de las ballenas está girado 90 grados en paralelo a la tráquea, y el espacio entre los brazos del pliegue en U desemboca en una especie de saco faríngeo".

Las disecciones de los ejemplares citados constataron que el aire entra por las fosas nasales de las barbadas (espiráculos), llena las vías respiratorias y a continuación va a la faringe para producir el sonido con la vibración que se produce en esos pliegues en forma de U.

Ballena. Foto: Rewilding Argentina. Las ballenas cantan para comunicarse. Foto: Rewilding Argentina. 

El saco faríngeo situado bajo esa U captura el aire, lo recicla y lo devuelve al pulmón para su reutilización, al tiempo que evita la inhalación de agua, y es precisamente ese proceso el que permite el canto continuo durante los largos periodos de contención de la respiración.

"El canto es la única forma que poseen las barbadas para encontrarse y comunicarse", subraya el científico, ya que la visibilidad bajo el agua apenas supera los 30 metros de profundidad y estos animales son de grandes dimensiones: miden más de seis metros y suelen pesar más de tres toneladas.

Preguntado sobre qué tratan de comunicar las ballenas con la diversidad de sus cantos, el biólogo explica que "aunque la finalidad exacta se desconoce, todo apunta a que hay llamadas al apareamiento, alerta de peligros o simplemente cantos, como los de los pájaros".

Imagen de la cola de ballena. Foto: Unsplash

Te puede interesar:

Hibridación de ballenas: por qué su apareamiento con otras especies podría debilitar su resistencia al cambio climático

Un hallazgo clave para la conservación de la especie

El análisis de las vocalizaciones de las barbadas mediante modelos computacionales evidenció un dato vital para su conservación: sus cantos se escuchan a una profundidad máxima de 100 metros y en una frecuencia máxima de 300 hercios, y su fisiología no da de sí para hacerse escuchar más allá de esos límites.

Ballena Jorobada- Rewilding Argentina La comunicación entre las ballenas barbadas se puede ver afectada. Foto Rewilding Argentina.

Esto implica que al quedar los cantos dentro del rango de ruido que emiten los buques, la comunicación entre las barbadas se ve "seriamente afectada" por la contaminación acústica que genera la navegación.

"Esperemos que este hallazgo sirva como base científica para reforzar las leyes que limitan la contaminación acústica en el océano", concluye.

 

Notas relacionadas