Hallazgo científico: descubren la primera evidencia de uso de la imaginación en animales

Se trata de un sistema que combina realidad virtual de 360 grados y una interfaz cerebro-máquina.

Por Canal26

Jueves 2 de Noviembre de 2023 - 20:03

Los odontólogos empezaron a usar cannabis para tratar a pacientes. Foto: Unsplash Los odontólogos empezaron a usar cannabis para tratar a pacientes. Foto: Unsplash

La posibilidad de transportarse a otros lugares o tiempos con el pensamientos era una capacidad que hasta ahora se creía reservada a los humanos, sin embargo un grupo de investigadores ha detectado que las ratas también poseen imaginación.

Para realizar este hallazgo, científicos del Centro de Investigación Janelia del Instituto Médico Howard Hughes, en Virginia (Estados Unidos), han desarrollado una especie de “detector de pensamiento” capaz de medir en tiempo real la actividad neuronal de las ratas y traducir su significado, según informa este Instituto Médico.

Encuentran ratones momificados a 6mil metros de altura. Foto: Unsplash Encuentran ratones momificados a 6mil metros de altura. Foto: Unsplash

Se trata de un sistema que combina realidad virtual de 360 grados y una interfaz cerebro-máquina (BMI, por sus siglas en inglés) para sondear los pensamientos internos de las ratas mediante la medición de la actividad eléctrica de su hipocampo, la región del cerebro donde se almacenan y se generan recuerdos.

Cuando el cerebro está recordando hay una actividad específica en el hipocampo relacionada con esa actividad, pero hasta ahora no se había detectado en animales.

Salamandra gigante china. Foto: EFE.

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Detalles de la investigación

El sistema ha permitido a los investigadores comprobar cómo, al igual que los humanos, cuando los roedores experimentan lugares y acontecimientos, se activan patrones específicos de actividad neuronal en su hipocampo.

O dicho de otro modo: han visto que una rata puede activar la actividad del hipocampo con tan solo pensar en un lugar sin ir físicamente a él, es decir, imaginándolo.

Como primera fase de sus experimentos, los investigadores crearon una especie de "diccionario de pensamientos" que les permitiera decodificar las señales cerebrales de la rata cuando experimentaba algo. A continuación llevaron a cabo dos pruebas “bautizadas” con nombres cinematográficos.

Encuentran ratones momificados a 6mil metros de altura. Foto: Unsplash Encuentran ratones momificados a 6mil metros de altura. Foto: Unsplash

En una de ellas, denominada “Jumper”, por la película y libro cuyo protagonista tiene la capacidad de teletrasportarse, la rata era introducida en el sistema y mientras caminaba por una cinta esférica, sus movimientos se reflejaban en la pantalla de 360 grados. Al llegar a su objetivo era recompensada.

El sistema registra la actividad del hipocampo de la rata, y muestra cómo sus neuronas se activan cuando la rata navega por la arena para alcanzar el objetivo.

La conclusión es que el animal utiliza sus pensamientos para llegar a la recompensa pensando primero adónde tiene que ir para conseguirla, un proceso imaginativo que los personas experimentan con regularidad.

En el segundo experimento, denominado "Jedi" por La Guerra de las Galaxias, la rata está fija en un lugar virtual y mueve un objeto hasta un lugar solo con el pensamiento, del mismo modo que alguien sentado puede imaginar levantarse e ir a coger una taza de café sin haberse movido.

A continuación, los investigadores cambiaron la ubicación del objetivo, exigiendo al animal que produjera patrones de actividad asociados a la nueva ubicación. El equipo descubrió que las ratas pueden controlar con precisión y flexibilidad su actividad hipocampal, del mismo modo que lo hacen los humanos.

Además, los animales son capaces de mantener esta actividad en el hipocampo durante varios segundos, un tiempo similar al que los humanos tardan en revivir hechos pasados o imaginar nuevos escenarios.

"Imaginar es una de las cosas más extraordinarias que puede hacer el ser humano. Ahora hemos descubierto que los animales también pueden hacerlo y hemos encontrado una forma de estudiarlo", ha señalado uno de los investigadores, Albert Lee.

La investigación también ha demostrado que el sistema interfaz-cerebro-máquina (BMI) puede utilizarse para sondear la actividad del hipocampo, lo que supone un gran avance para estudiar esta importante región cerebral.

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